Piilota X Palauta

Bleu, rouge, blanc

Kommentoi

Pitkään ja hartaasti odotetun NHL-kauden typistetty runkosarja lähestyy puolivälin krouviaan. Kauden alkua edeltänyt epävarmuuden ilmapiiri on näkynyt kaukalossa. Muutamat joukkueet ovat esiintyneet odotetun vahvasti. Toisilla on ollut puolestaan selkeitä käynnistymisvaikeuksia. Lyhennetty kausiohjelma tiivistetyllä ottelutahdilla toimii armottomana ohjenuorana. Aikaa kurssin korjaamiseen on kovin vähän. Tulosta pitäisi kyetä tekemään tässä ja nyt.

Itäisen konferenssin tilastoja tutkiessa huomio kiintyy Montreal Canadiensiin. NHL-liigan menestynein seura - 24 mestaruutta - on aloittanut kautensa hienosti. Etukäteiskaavailuissa Canadiensin ajateltiin kuuluvan niihin joukkueisiin, joiden kohtalona olisi kamppailla viimeisistä pudotuspelipaikoista. Tällä hetkellä "Lentävät Ranskalaiset" taistelevat kuitenkin konferenssinsa kärkisijoista.

Menestyksen suurin arkkitehti on viime toukokuussa toimitusjohtajaksi nimitetty Marc Bergevin. 47-vuotias kanadalainen pelasi aktiiviurallaan 20 NHL-kautta puolustajana. Pelaajauransa jälkeen hän vietti seitsemän vuotta erinäisissä johtotehtävissä Chicago Blackhawksin organisaatiossa. Menestyksekäs ajanjakso kruunautui keväällä 2010 Blackhawksin voitettua seurahistoriansa neljännen Stanley Cupin.

Aloittaessaan pestinsä Canadiensin peräsimessä Bergevin asetti toiminnalleen kaksi selkeää päämäärää, jotka toimisivat tiiviissä vuorovaikutuksessa. Hän halusi puhdistaa organisaation tulehtuneen ilmapiirin ja suorittaa henkilövaihdoksia. Bergevin nimesi muutosprosessinsa kivijalaksi modernin kiekkoajattelun palauttamisen legendaarisen joukkueen identiteettiin.

Ensimmäiset muutokset tehtiin johtoportaaseen. Bergevin onnistui houkuttelemaan lähimmäksi apulaisekseen Rick Dudleyn. Torontosta tullut kokenut kehäkettu tuo Canadiensiin yli 40 vuoden mittaisen kiekkotietämyksensä. Pelaajapuolen johtotehtäviin Bergevin värväsi pelaajaurallaan yli 1400 NHL-ottelua pelanneen Scott Mellanbyn.

Saatuaan johtoportaan mieleisekseen Bergevin käänsi huomionsa Canadiensin julkisuuden kasvoina esiintyvään joukkueeseen. Edelliskaudella päävalmentajana toiminut Randy Cunneyworth oli toistuvasti ongelmissa kielitaitonsa takia. Ranskan kielen taidottomuus teki hänestä punaisen vaatteen ranskalaisuutta hengittävässä kiekkokaupungissa. Päävalmentajan vaihdos oli tässä valossa odotettu ratkaisu.

Siirrettyään Cunneyworthin sivuun Bergevinin ensimmäinen päävalmentajakandidaatti oli Coloradon keväällä 2001 mestaruuteen luotsannut Bob Hartley. Tämä valitsi kuitenkin Calgary Flamesin päävalmentajuuden. Menetettyään ykkösvaihtoehtonsa Bergevin turvautui tuttuun ja turvalliseen mieheen. Kymmenen vuotta sitten Canadiensia luotsannut Michel Therrien sai paikan.

Therrienin ympärillä olevaa valmennustiimiä muokattiin värväämällä apuvalmentajiksi kaksi kokenutta kiekkomiestä. Gerald Gallant tuli pelaajaurallaan tunnetuksi Detroit Red Wingsistä, jossa hän pelasi monta kautta Steve Yzermanin laiturina. J-J Daigneault muistetaan puolestaan muun muassa Philadelphia Flyersin takalinjoilta tiukoissa Stanley Cup-finaaleissa Edmonton Oilersia vastaan 1980-luvun puolivälistä.

Seuraavaksi oli vuorossa pelaajisto. Bergevin halusi muuttaa Canadiensin paikalleenurautunutta pelitapaa. Tarvittiin lisää jalkoja ja kovuutta. Brandon Prust, Colby Armstrong ja edelliskesän draftissa varattu Alex Galchenjuk liittyivät joukkueeseen. Bergevin onnistui ulosmittaamaan ylimitoitetulla sopimuksella flopanneen Scott Gomezin. Ja, mikä tärkeintä, hän onnistui sorvaamaan kaksivuotisen vajaan 6 miljoonan US-dollarin arvoisen jatkosopimuksen joukkueen tärkeimmäksi puolustajaksi kohonneen P.K. Subbanin kanssa.

Viime tiistaina nähtiin Bergevinin viimeisin viilaus, kun hän lähetti laitahyökkääjä Eric Colen Dallasiin vaihdossa saman pelipaikan Michael Ryderiin. Kahden Stanley Cup-voittajan keskinäisessä treidissä oli kyse pienestä erosta palkan ja voimassa olevan sopimuksen suhteen. Colella on jäljellä sopimustaan kaksi vuotta, Ryderilla puolestaan tämä kausi.

Pelaajistoon tehdyillä muutoksilla Bergevin on onnistunut paikkaamaan sen rakenteessa olleita puutteita. Samalla Canadiens on saanut lisäilmaa ahtaalta tuntuneen palkkakattonsa alle. Joukkueen lupaavasti alkanut rakennustyö tulee varmuudella jatkumaan kuluvalla kaudella ja ennen kaikkea seuraavan kauden alla.

Bergevinin tunnollinen työ on palkittu kaukalossa. Canadiens on esittänyt raikasta ja hyvämoraalista kiekkoa. 21 pelaamastaan ottelusta joukkue on hävinnyt ainoastaan neljä. Hyvä pelivire on tuonut pisteitä tasaisesti sekä koti-että vieraskaukalossa.

Canadiensin tuki ja turva on löytynyt jälleen maalin suulta. Jacques Planten, Ken Drydenin ja Patrick Royn viitoittamaa tietä kulkeva Carey Price on pelannut hienon alkukauden. Liigan maalivahtiaatelistoon kuuluva kanadalainen on tuonut varmuudellaan tasapainoa koko joukkueen otteisiin.

Nopea vilkaisu joukkueen tehotilastoon paljastaa Canadiensin menestyksen punaisen langan. Tunnollisen puolustamisen vastapainona tehopisteet ovat jakautuneet kiitettävän tasaisesti. Yksikään pelaaja ei ole tehnyt 10 maalia. Joukkueen sisäisen pörssin paras maalintekijä on sentteri Tomas Plekanec kahdeksalla osumallaan.

Marc Bergevinin käynnistämä muutosprosessi on toivoa täynnä. Hänen kädenjälkensä antaa Canadiens-faneille toivoa paremmasta huomisesta. NHL-liigan menestyneimmän seuran pitkä ja piinaava korpivaellus lienee saapunut vihdoin tienhaaraansa.

Canadiensin historia velvoittaa. Joukkueen riveissä on esiintynyt hieno kattaus NHL-liigan eliittipelaajistoa. Montrealissa on pelattu upeaa kiekkoa tavalla, joka ei päästä jälkipolvia helpolla. Canadiensin nykypelaajistolla on pitkä tie edessä. Menestyksen soihtu on ollut sammuneena liian kauan. Pimeydessä näkyy kuitenkin valon pilkahdus. Vanha mestari on heräämässä.